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Le cirque des trois frères Knie – Eugen, Charles II et Friedrich II – présenta, entre 1934 et 1940, des spectacles de qualité avec la participation de dresseurs de premier plan.

Circus unter Wasser

Les trois frères Knie - Circus unter Wasser
Knie – Circus unter Wasser – 1934

Après la disparition, l’année précédente, de Rudolph II, les trois frères Knie, Eugen, Charles II, et Friedrich II, lancèrent la tournée 1934. Suite à de nombreuses discussions, il fut décidé que, dorénavant, l’entreprise fonctionnerait sous le statut de société anonyme.

En plus des attractions comme les acrobates à cheval Caroli, les sœurs Zoppe, la troupe de sauteurs Mohamed, les clowns Rodolfo, Tanti et Roberto Cavallini, les trois frères Knie annonçèrent une grande pantomime nautique. Ce Circus unter Wasser était celle de Jakob Busch. Ce fut un succès éclatant.

Lors de la saison d’hiver, les frères organisèrent une tournée en Italie, dans des théâtres. Le programme était composé d’attractions comme la troupe chinoise Hai Yung, les sauteurs Frilli, Doro au trapèze, Dudy Leon à cheval, les clowns Cavallini et les cavaleries Knie (chevaux, poneys et exotiques). La haute école espagnole était présentée par Alfons Steffin, Eliane, Frédy, et Rolf knie.

India

Knie - Le chauffage
Knie – Le chauffage – 1935

La direction investit en 1935 dans une puissante chaudière à air chaud pour le chapiteau. Le thème de cette saison fut India, une pantomime animée par d’authentiques artistes ceylandais. Un nouveau dompteur fut engagé, Vojtech Trubka, pour présenter un groupe de tigres. Pour annoncer les représentations, une grande cavalcade défilait dans les rues avec les artistes, la cavalerie et les éléphants. 

Contrairement aux autres années, le public ne vint pas en masse. De plus, le mauvais temps fut de la partie, avec des inondations à Locarno, et une tempête qui démolit la façade à Lucerne.

Les trois frères ne se laissèrent pas abattre, et organisèrent une nouvelle saison 1936 avec un programme moins onéreux. 

Vojtech Trubbka

Vojtech Trubka - Knie
Vojtech Trubka

En début de saison, le 26 mai 1936, les trois frères Knie eurent la douleur de perdre leur mère Marie, décédée à l’âge de 78 ans.

L’éléphant comédien Mago dit le malicieux anima un nouveau spectacle. D’autres attractions complétaient le programme comme les icariens Kirks, les Roloff au trampoline, la troupe équestre Fontner et le ballet aérien de Martha Western. Le dompteur Vojtech Trubka obtint un gros succès, et fut engagé pour la saison d’hiver au Bertram Mills Circus à Londres.

Le reste de la troupe comprenait toujours le maître écuyer Alfons Steffin, le dresseur Leon Smith et son fils Dudy dans ses jongleries à cheval, l’équilibriste Doros et les Cavallini.

Le village des Lilliputiens de Ritter

Werner Ritter
Le capitaine Werner Ritter

En 1937, les trois frères Knie engagèrent en vedette Werner Ritter, le plus petit homme du monde, costumé en capitaine de marine, qui mesurait 60 centimètres et pesait 15 kilos. Avec sa troupe il animait un petit village de Lilliputiens. Le reste du programme comprenait les otaries d’Elsa Wallenda, les clown musicaux Thuros, l’homme singe Natal, le nain Leon Kringiel, les joyeux Cavallini et le dompteur Victor Saulevitch avec un groupe de 7 lions du Cirque Amar. Le dresseur Franz Kraml prit en main les éléphants.

Pendant ce temps, Vojtech Trubka présenta les tigres de Knie au Cirque d’Hiver de Paris, sous le chapiteau de Medrano-Voyageur, ainsi qu’au Cirque Sarrasani.

En cours de saison, Friedrich II fut blessé par un cheval. Opportunément, il saisit cette occasion pour céder sa chambrière à son fils Frédy qui venait d’avoir seize ans et s’affirmait comme un écuyer accompli.

La paix dans la Jungle

La paix dans la jungle au Cirque Knie
La paix dans la jungle au Cirque Knie – 1938

Les trois frères Knie fêtèrent, en 1938, le jubilée des 125 ans de la famille.

L’attraction vedette fut l’entrée de cage La paix dans la jungle d’Alfred Court présentée par Fritz Schultz. L’affiche annonçait également Diana Loyal et ses pigeons, les jeux indiens des Melancia, les funambules Birkeneder, le trapéziste Doro Fips, les clowns danois Pless, les aériennes Wetzel, et la troupe cycliste Slatanach. Charles II Knie quant à lui, présentait les cinq éléphants.

Vojtech Trubka débuta la saison avec le Circus Assavera de la famile Könyöt. La cavalerie exotique, sous la chambrière de O. Lord, tournait au Danemark avec le Cirque Miehe-Glauert. La cavalerie et les éléphants furent engagés à Amsterdam pour l’hiver. Frédy menait la partie équestre et Rolf, qui avait bénéficié de l’enseignement de Franz Kraml, dirigeait les pachydermes.

Les Rivel

Les Andreu Rivel
Les Andreu Rivel – René, Rogelio et Celito

Malgré l’inquiétude qui régnait partout en Europe, les trois frères Knie, entreprirent la tournée 1939. 

Les Rivel en étaient les vedettes. Sous le nom des 2 Andreu, Celito et Rogelio animaient un numéro d’acrobatie excentrique… Celito, avec ses frères René et Polo, sous le masque de Charlot, voltigeait au trapèze à petite distance… enfin, les trois frères Rivel présentaient l’entrée de clown, avec l’appoint de Paulette, Marie-Louise et Jacques, les enfants de Polo. 

Plusieurs attractions complétaient le programme comme les icariens Allison, la troupe Feick à la roue du Rhin, le cascadeur Little Arturo, la trapéziste Ria Staldy et son partenaire, Diana Colda et ses chiens… Les éléphants, les exotiques, la cavalerie dirigée par Frédy, les fauves sous la houlette de Vojtech Trubbka figuraient toujours au programme… sans oublier les jongleurs à cheval Smith.

Pendant l’entracte, on pouvait rendre visite à la famille d’esquimaux To-Ya.

Rolf et les éléphants

Rolf Knie - éléphants
Rolf Knie et ses éléphants

La situation internationale était toujours tendue en 1940, y compris dans la Confédération Helvétique qui, malgré sa neutralité, restait sur le qui-vive. Ne cédant pas à la peur, les trois frères Knie reprirent leur tournée avec leur chapiteau à quatre mâts de 52 mètres.

Frédy avait la haute-main sur la partie équestre du programme. Rolf menait les cinq éléphants. Vojtech Trubbka restait le maître des fauves et O. Lord dirigeait les zèbres et les exotiques.

De nombreuses attractions furent engagées pour ce spectacle varié : Le jongleur de classe Felovis, le fildefériste Alamar, les ours de Crokett, et les Magyar à la bascule. La comédie clownesque était assurée par les Thuros et les Cavallini.

Le tournant

Frédy, Eliane et Rolf Knie - Cirque des trois frères Knie
Frédy, Eliane et Rolf Knie – le renouveau

Malgré les apparences, la situation de la direction n’était pas brillante. Friedrich II se trouvait en mauvaise santé, et Charles II était devenu dépressif. Le 1erjuillet 1940, Charles II mit fin à ses jours…

Cependant, malgré ce choc, Eliane âgée de vingt-cinq ans, Frédy de vingt, et Rolf de dix-neuf, prirent en main les rênes du chapiteau. L’entreprise des trois frères allait laisser la place à un nouveau cirque dirigée par la nouvelle génération Knie.

Dominique Denis

Sources

  • Circus unter Wasser
  • Von der Arena zum Circus – Hans Rathger.
  • Cirque Knie – C. F. Ramuz.
  • Knie im Bild – Henk van den Berg.
  • Annonce Knie – Das Programm – 1934
  • Tournée en Italie – programme Knie.
  • Der Knie Circus unter Wasser – Affiches.
  • India 
  • Courrier Knie – 9/1/1935.
  • Geheimnivolles – Indian Circus Knie – 1935.
  • Erste circus heissluft-heisung – affiche.
  • Série de photographies collection H. H. Linssen. 
  • Vojtech Trubbka
  • Arbre généalogique – Cirque Knie – C. F. Ramuz – Le grand livre du Cirque – M. Renevey.
  • Das Programm – 1936.
  • Programme Knie – 1936.
  • Bertram Mills – David Jamierson.
  • Le village de Lilliputiens de Ritter
  • Illustrierte Circus Zeitung – 1937.
  • Programmation 1937 – Das Programm. 
  • Chevaux de Knie – affiche d’Antonin Magne.
  • Stars de Lilliput – Dominique Denis.
  • La paix dans la Jungle
  • Jubiläums Ausgabe – Illustrierte Circus Zeitung – 1938
  • Doppel Jubiläum – Das Programm – 1938.
  • La paix dans la Jungle – Les éléphants – affiches Knie.
  • Circus-festival 1938-1939 – Amsterdam – programme.
  • Photos chapiteau – collection H. H. Linssen.
  • Les Rivel
  • Landesausstellungs Programm – 1939.
  • Double page – Das Programm – Annonce Knie – 1939.
  • Schweizer National-Zirkus – Das Programm – 1938.
  • Les jongleurs à cheval – Dominique Denis.
  • Felovis
  • Gebruder Knie – Das Programm – 1939.
  • L’Art de la jonglerie – Dominique Denis.
  • Le tournant
  • Knie – Histoire d’une dynastie – Alfred A. Häsler

A lire

  • Knie – Histoire d’une dynastie – Alfred A. Häsler – Rencontre – Lausanne – 1968.
  • Von der Arena zum Circus – Hans Rathger – Ra-Verlag – Rapperswill – 1975.
  • Cirque Knie – C. F. Ramuz – Librairie Marguerat – Genève – 1975.
  • Knie im Bild – 1900 -1970 – Henk van den Berg – S. H. C. – 2013.
  • 100 Jahre Knie – Die Schweizer Zirkusdynastie, eine Familie – Thomas Rengglie – Weltbild – 2019.