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Evocation de l’Olympia de Londres avec ses spectacles de cirque, de 1886 à 1967, sous les directions de Hyppolite Houcke à Bertram Mills, en passant par Phineas T. Barnum, James Antony Bailey, Buffalo Bill, Charles N. Cochran et Fred A. Wilkins.

Par Belmonte Bates

National Agricultural Hall, Kensingto

Great Paris Hippodrome - Olympia
Great Paris Hippodrome

L’Olympia de Londres s’est d’abord appelé le National Agricultural Hall. Il avait été conçu en 1885 par l’architecte Henry Edward Coe, qui s’était inspité de fameux Crystal Palace. La fonction essentielle de ce vaste bâtiment était de remplacer le Royal Agricultural Hall d’Inslington pour y présenter des manifestations et expositions en tous genre

Le premier spectacle de cirque eut lieu en décembre 1886 avec le Paris Hippodrome sous la direction d’Hyppolite Houcke. La première partie était composée de numéros essentiellement équestres, et la seconde d’une grande pantomime intitulé The Stag Hunt. L’orchestre de 100 musiciens était dirgé par G. Wittman, le maestro de l’Hippodrome parisien.

The greatest show on earth à l’Olympia de Londres

Phineas T. Barnum et James Antony Bailey présentèrent leur spectacle à l’Olympia de Londres à partir du 11 novembre 1889 jusqu’au 15 février 1890. À l’affiche : une pantomime antique intitulée Nero interprétée par 300 artistes.

Barnum & Bailey à Kensington
Barnum & Bailey à Londres

James Antony Bailey et Phineas T. Barnum reprirent leurs représentations à l’Olympia de Londres le 27 décembre 1897, pendant trois mois.  La pantomime avait pour titre The Mahdi.

Pour la saison suivante fin 1898, ce même cirque présenta la fantaisie nautique A day at Coney Island. Dans un autre bâtiment adjaçant, appelé The Great Palmarium, le Barnum & Bailey Circus avait installé sa ménagerie ainsi qu’un side-show.

Le colonnel Buffalo Bill en Angleterre

Le Buffalo Bill Wild West Show s’installa à l’Olympia de Londres à la fin de1902 pour 14 semaines jusqu’au 4 avril 1903. 

Le roi Edouard VII et son épouse Alexandra furent invités au grandiose spectacle du colonnel le 14 mars 1903.

Charles N. Cochran

L’organisateur de spectacles Charles N. Cochran programma pour la saison d’hiver 1906/1907 une série de représentations avec le Cirque Metropole d’Edouard Arcoz, qui venait d’être inauguré en début d’année à Paris.

Cochran donna, pour la saison 1907/1908, un autre spectacle avec des éléments de la troupe de Beketow et avec la ménagerie Sedgewick.

Enfin, Charles N. Cochran, pour 1913/1914, invita le Carl Hagenbecks Wonder Zoo and Big Circus dirigé Heinz Hagenbeck, avec un un programme sensationnel et une impressionante ménagerie.

The Great Victory Circus

Great Victory Circus - programme
Great Victory Circus

Du 12 décembre 1919 au 17 janvier 1920, Fred A. Wilkins, qui de 1908 à 1912 avait dirigé le Great Roller Rink & Fun City à l’Olympia, proposa un spectacle de cirque. Ce fut The Great Victory Circus Allied Fair at Olympia. 

Bertram Mills Circus

Sous l’appelation The Great International Circus and Xmas Fair, Bertram W. Mills mit en place son premier spectacle de cirque du 17 décembre 1920 au 24 janvier 1921. Ce fut un énorme succès !

Depuis cette date, Bertram W. Mills proposa chaque année à l’époque de Noël de merveilleux programmes à l’Olympia de Londres avec les plus beaux numéros du monde.

Aprés le décès de Bertram W. Mills en avril 1938, ses fils Cyril et Bernard prirent la relève, et présentèrent des spectacles à l’Olympia – avec une interruption durant la seconde guerre mondiale à cause des bombardements – jusqu’en 1967, dans souci permanent de qualité.

Belmonte Bates

Olympia 1923 - affiche
Olympia 1923

Sources – Olympia de Londres

  • National agricultural hall
  • Gravure du National Agricultural Hall.
  • Programme Paris Hippodrome.
  • The greatest show on earth à l’Olympia de Londres
  • Trésors de Barnum – Dominique Denis.
  • Programmes et affiches Barnum & Bailey Circus.
  • Le colonnel Buffalo bill en Angleterre
  • Affiches et programme de Buffalo Bill.
  • circus-parade.com : Buffalo Bill de la réalité à la légende – Alain Chevillard.
  • Charles N. Cochran
  • Showman looks on – Charles B. Cochran.
  • Cirques en bois, cirques en pierre de France – Charles Degeldère et Dominique Denis.  
  • Cirque Metropole – Dominique Denis – circus-parade.com.
  • Ces bêtes que j’aimais tant – Lorenz Hagenbeck.
  • The great victory circus
  • Victory Circus – programme.
  • Bertram Mills Circus
  • Bertram Mills Circus – Cyril Bertram Mills.
  • Book : Bertram Mills – David Jamieson.
  • The posters of the Bertram Mills Circus – Steven B. Richley.